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2010/10/12

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英國《經濟學家》1月30日-2月5日特別報導,世界經濟論壇在達沃斯的年會以其能幫助全球精英建立聯繫而著稱。但是,等代表們各自回國後,讓其中哪怕幾個人重聚一堂也並非易事。為了讓領袖們繼續與彼此交流,論壇組織者去年啟動了一種安全在線服務的測試版,在這裡成員可以發布超簡短的個人簡歷和其他信息,並跟其他用戶建立鏈接,形成協作工作組。這個論壇的專屬在線網絡被稱為"世界電子社區"(WELCOM),僅有約5000名成員。

如果說有任何服務配得上"世界電子社區"這樣的宏偉頭銜,那當然是"臉譜"(Facebook)網站。 "臉譜"將於下個月慶祝自己的6歲生日,它目前是互聯網上僅次於谷歌的第二受歡迎網站。這個全球最大的在線社交網絡擁有逾3.5億用戶---要是把它視為一個國家,那將是繼中國和印度之後的人口第三大國。這還不是"臉譜"網站唯一令人矚目的統計數據。它的用戶現在每天發布5500多萬條更新,每週共享超過35億份內容。

"臉譜"是世界最大的社交網站,但還有其他一些全球知名的社交網站,例如專注音樂和娛樂的MySpace;面向富有事業心的專業人士的LinkedIn;以及允許成員發布不超過140個字符的簡短消息的Twitter。按每月的訪問量統計,以上這些以及在印度和巴西得到普遍使用的谷歌服務Orkut和在中國擁有眾多用戶的QQ都屬於全球最受歡迎的社交網站。

這類網站的另一個偉大成就是,它們把自己變成了大眾傳播的絕佳工具。只需在"臉譜"上更新個人頁面或發一條微博,用戶就能讓自己的朋友圈---有時還讓全世界---知道自己生活中發生了什麼事。而且,只需點擊幾下鼠標,他們就能發送視頻、圖片及其他許多內容。

一路走來,社交網站也使人們產生了巨大期望,現在它們必須滿足這些期望。它們需要向世界證明自己能夠持久。它們必須證明,它們能創造與投資者給出的高昂估值相稱的收益。而與此同時,還需要再度讓用戶安心:不會為了追求利潤侵犯他們的隱私權。

從中獲利

社交網絡要比它們的批評者所認為的擁有更多的賺錢機會。

懷疑者稱,社交網絡面臨著兩個巨大的障礙。第一個就是,那些在社交網絡網站寫日誌的人們會在那里和他們的朋友交流,所以他們不會留意廣告。第二個就是,由於這些網站允許用戶創作屬於自己的內容,它們將很難吸引廣告客戶,因為這些品牌將不希望冒險出現在粗俗、淫穢或赤裸裸的句子旁邊,或與這三者同時出現。

網絡化網站更為廣闊的前景令人更加鼓舞。今年,市場調研公司emarketer預計儘管MySpace陷入困境,但是各種收入將增加7%。另一家市場調研公司com score已經發現,去年6月美國網民觀看了在社交網絡網站上連續播放的1/5的視頻廣告。

廣告驅動型並不是唯一的商業模式。在亞洲,例如像日本的GREE和擁有QQ業務的中國騰訊公司等多家公司,它們通過提供大型在線社交網絡的服務並利用銷售遊戲和虛擬產品已經贏得了大量利潤。已經在香港證券交易所上市的騰訊公司在2008年的報告中說,它的收入已經超過了10億美元,其中有7.2億美元來自網絡遊戲和產品銷售。很多亞洲的網絡公司,例如韓國賽我網(cyworld)和日本的mixi通過銷售用戶定制的背景和允許他們使自己的網頁個性化的其它裝備也賺到了錢。

這些社交網絡公司的優點就是,虛擬存貨的生產和保管成本已經最小化。而且,由於市場封閉,網絡公司可以變動價格,使其能夠達到可以產生豐厚利潤的程度。對於某些人來說,通過銷售虛擬產品而掙大錢的想法可能看似有些古怪。但是,這種行為是對於實體禮物的複制,人們在現實世界中通過給予彼此這種有形的禮物來鞏固彼此的關係。儘管到目前為止,亞洲仍然是世界上最大的數碼小裝飾品市場,一家名為inside netw ork的調查公司已經估計,美國各種不同類型的網站的這種虛擬產品去年的銷售額已經達到了10億美元,並可能在2010年增長到16億美元。

促進工作

目前,研究人員正在用大量時間研究人們浪費在社交網絡上的時間。經常有研究稱,使用Twitter、Facebook及其他社交網站會對公司財富構成威脅。

然而,隨著人們越來越習慣於在工作場所之外共享信息、密切協作,人們開始期待公司也成為開放度更高、協作更多的場所。

一些公司稱,公司社交網絡正在加速知識共享與內部溝通。生產打印機的大型荷蘭企業奧西公司負責監督Yam m er網絡建設的塞繆爾·德里森說,這一消息傳遞系統已幫助該公司避免重複勞動,共享潛在顧客信息。

Salesforce.com的首席執行官馬克·貝尼奧夫預測,當經營者意識到他們對這兩個網站上的陌生人比對公司員工了解更多時,對公司內部社交網絡的需求將迅速增加。一些分析人士同意這一觀點。

Yam m er和Chatter等網絡服務使人們得以了解他人的工作情況並鼓勵信息共享,如此一來,工作場所就會更加開放。結果是好點子隨處可見。這應該值得慶祝而不是懷疑。公司社交媒體服務提供商Socialtext的首席執行官尤金·李說:"如果你信任僱員,那麼在使用社交網絡時就沒什麼可擔心的。"

此外,社交網絡是獲取知識和在公司內部發現各領域專家的佳徑。奧西公司的德里森說,很多早先的知識管理系統只是單純地將文檔收集在一起。較這些系統而言,社交網絡有了很大進步,因為社交網絡能夠將文檔內容與一些人的解釋相結合,而這些人的專業知識此前可能並未獲得認可。國際商用機器公司(IBM)社交軟件部門的負責人蘇珊娜·利文斯頓稱,公司甚至能建立與其他企業或機構共有的新社交網絡,或者將現有的網絡結合在一起,以便與公司外部人士共享專業知識。

未來前景

未來的社交網絡會是什麼樣的呢?想像一下:你的幾個朋友在社交網絡上聊起某期還未開播的電視節目,隨後你的數字硬盤錄像機就會在電視開始後自動錄下這期節目。或者:你在自己的座駕內打開車載導航系統,想讓它把你帶到朋友家。你駛離自家車道的一瞬間,你和你朋友共屬的網絡就會自動提醒她,你已經在去她家的路上了。抑或是:你買跑步鞋的時候覺得自己的朋友中或許有人也會喜歡這雙鞋,那麼你只要在收銀台旁的小型鍵盤上敲幾個鍵,就能將鞋子的圖片發送到你朋友的網頁上了。

愛好社交的人喜歡談論這樣一個想法,那就是社交性元素會滲透到與人們打交道的每一樣東西之中。聽了這麼久,你一定會覺得你的茶壺馬上就會小聲議論起你早上都喝了些什麼。上面羅列的一些想法聽起來似乎是天方夜譚,但類似"臉譜互連"(Facebook Connect)這樣的服務已經能夠讓人們將自己的網絡社交關係圖傳送到其他具有網絡功能的小玩意兒上了。這說明上述想法並不是那麼遙不可及。小汽車也好,廚具也罷,所有東西最終都將擁有社交聯繫功能。

但若是想讓社交網絡變得無處不在,上面所提到的一切都遠不及手機重要。雖然目前使用具備網絡功能的手機更新狀態、發送消息在很多國家仍不多見,但移動寬帶服務用不了幾年就會赶超固定網絡服務。那時,這些就會成為主流行為。據美國市場調研公司emarketer估計,2013年前將有超過6億用戶通過手機連接進入社交網絡,比去年1.4億用戶的4倍還多。

應用程序 

移動應用的趨勢令人們預測,下一個大的發明將是地理網絡應用程序。該程序可以利用虛擬數據來實現實際生活中的邂逅。這一應用程序將促成推特網斯通先生所說的偶遇奇緣,因為用戶可以通過手機將自己所處的位置發送給可能在附近的朋友。 Four-square和Gowalla等美國科技創業公司已經基於上述想法開展相應的業務,推特網也打算參與進來。這家公司請人們用微博消息記錄自己所處的位置,希望藉助這些數據掌握人們的行踪以便定向投放廣告並提供其他服務。

一種能夠安排自己和朋友巧遇的新技術,對一些人而言似乎是夢想成真。而在另一些人眼中,被別人實時追踪的感覺簡直就是噩夢,就好像有個老大哥一直跟著自己似的。對那些提供社交網絡服務的人來說,他們在努力實現技術的人性化,並將其運用到全球開放這一更偉大事業中來,而實地位置網絡化功能則是這種努力的一種延伸。

這些網絡的創始人對他們的發明能夠帶來何種好處抱有一種近乎烏托邦式的信念。比如,臉譜網的朱克伯格先生就認為,他的公司和其他相似的公司使人類的交往更具開放性。朱克伯格先生這樣形容道:"這或許是在沒有經歷任何一場重大戰爭的情況下,為我們這代人帶來的最為強大的變革力量。"

互聯網嶄露頭角之時,有人說過類似的話,但也同樣遭到過懷疑。一些人認為網絡永遠無法用來賺錢,而有的老闆則認為他們的員工使用互聯網僅僅是為了瀏覽色情網頁或是在線打牌。當這些持懷疑態度的人看到亞馬遜和谷歌等強勁企業在互聯網的孕育下脫穎而出之時,看到互聯網為企業提供了卓越的新工具使生產率提高、新想法迸發之時,他們震驚了。

互聯網之父蒂姆·伯納斯-李爵士在《編織互聯網》一書中這樣闡述,互聯網不僅僅是一項技術發明,更是一種社會性的創造,而且一直都是。他寫道,最終目的是發明某種事物,該事物的首要任務就是讓人們能夠更加輕鬆自如地交流與合作。


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